黒い肌は皮膚癌を防ぐために進化?

2014.03.10
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かつて人類はみな肌が白く、その後みな黒くなり、その後一部が白に戻ったという。

PHOTOGRAPH BY SARAH LEEN, NATIONAL GEOGRAPHIC
 進化の観点から皮膚癌を考察したところ、かつて人類はみな肌が白く、その後みな黒くなり、さらにその後、一部が白に戻った可能性があるという。 ロンドン大学癌研究所の細胞生物学教授メル・グリーブス(Mel Greaves)氏は、アフリカのアルビノ(先天性白皮症)の皮膚癌に関する研究約25件を調べた。アルビノには、太陽光のダメージから皮膚を保護する天然色素メラニンの量が少ない。メラニンの量が多いほど肌の色は黒くなる。

 調査の結果、基底細胞癌と扁平上皮癌(いずれも皮膚癌)は、アフリカのアルビノにおいては高齢者に発症する比較的無害な疾患ではないことがわかった。彼らは若くしてこれらの癌にかかり、短期間のうちに命を落としている。そこでグリーブス氏は、皮膚癌を防ぐことが、人類が黒い肌を進化させた要因の1つになったと結論づけた。チャールズ・ダーウィンをはじめとする他の研究者は長らく、皮膚癌は進化の要因ではないと考えてき た。皮膚癌は通常、生殖可能年齢を過ぎてから発症するためだ。

 疾患が人類の進化に果たす役割を研究するグリーブス氏は、約200万年前に初期人類が濃い体毛を失い、日差しの強いアフリカのサバンナで裸の白い肌を太陽にさらしたとき、皮膚癌を引き起こす紫外線から身を守るために、自然淘汰によって最も肌の色が黒い人が残ったという説に、今回の研究成果が信ぴょう性を与えると考えている。

 また、そのはるか後の約5万~10万年前、寒い北の土地に移り住んだ人々には皮膚を保護する必要がなくなり、進化によって再び白い肌に戻ったという。ナショナル ジオグラフィックは、グリーブス氏に今回の研究について話を聞いた。

◆人類の祖先の肌が黒くなった時期と理由を説明してください。

 遺伝学的証拠から、黒い肌は約120万年前のアフリカで一般的になったと考えられます。そのころ初期人類はサバンナに住むようになり、また体毛のほとんどを失いました。皮膚の黒化は、赤道付近では年間を通じて強い太陽の紫外線から裸の白い皮膚を保護するために生じた主要な適応であったというのが、大方の研究者の見方です。

 紫外線が皮膚を通して命にかかわる影響を及ぼすことに関しては、いくつかの点で研究者の意見が一致しています。例えば、汗腺がダメージを受ける、皮膚を流れる血液中で葉酸などの必須栄養素が分解されるといったことです。

 ところが、黒い肌を進化させる方向への淘汰圧として皮膚癌が作用した可能性は、これまで一様に否定されてきました。これは現生の白人において、皮膚癌が通常は悪性でないか、命にかかわるのが高齢になってからであることが根拠になっています。今回の研究で私は、このような見方は癌を前後の文脈から切り離してとらえるものであり、アフリカのアルビノの例が、強い紫外線が初期人類に及ぼした影響を如実に表しているとの見解を示 しています。

◆その後、一部の人類で再び白い肌が進化したのはなぜですか?

 人類の祖先がアフリカの外へ移り住んだとき、赤道付近の熱帯地方から離れた人は、正の淘汰を受けて白い肌を獲得しました。これは紫外線が肌にダメージを与えることの淘汰圧が減ったためもありますが、おそらくは(白い肌のほうがビタミンDを合成しやすいことと)、黒い肌は凍傷になりやすいことから、黒い肌が不利に働いたことも一因です。

◆結論として、皮膚癌は人類の肌の色に影響を及ぼしたということですね。人類はもともと体毛の下は白い肌だったのが、100~200万年前に黒い肌に進化し、その後、5万~10万年前に北方へ移住した一部の人類が黒い肌から白い肌に戻った。

 それが私の考えです。しかし、ジャレド・ダイアモンド(Jared Diamond)氏やダーウィン(両者とも皮膚癌が進化の要因であることを否定している)の考えが正しく、肌の色の変異は単なる偶然の産物であり、性的嗜好の影響を受けているというのでない限り、そこにはなんらかの進化的な理論がなくてはならない。

 むろん、この議論にはかなりの憶測が入っており、数百万年前の出来事に決定的で明確な説明をつけることは、不可能ではないにせよ非常に困難です。しかし我々は今ある証拠に照らして最も納得のいく説明を見出そうと努力しています。

 今回の研究成果は、「Proceedings of the Royal Society B」誌に発表された。

PHOTOGRAPH BY SARAH LEEN, NATIONAL GEOGRAPHIC

文=Susan Brink

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