幻の大西洋横断機、続く捜索の試み

2013.05.10
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1927年、北米を目指す大西洋横断飛行の最中に行方不明となったフランス人飛行士、シャルル・ナンジェッセ(Charles Nungesser)とフランソワ・コリ(Francois Coli)。2人の手がかりを求める捜索は、今も続いている。

Photograph from Central Press/Getty Images
 86年前の5月20日、チャールズ・リンドバーグはニューヨークを飛び立ち、フランス・パリ郊外に着陸、史上初の単独無着陸による大西洋横断飛行に成功した。この偉業により、リンドバーグの名はあらゆる人の記憶に刻まれることになった。 しかしリンドバーグが歴史を作る13日前、第1次世界大戦で活躍したフランス人飛行士2人が、ヨーロッパ大陸本土から北米を目指し、無着陸大西洋横断飛行の旅に出たことはあまり知られていない。ちなみに史上初の無着陸大西洋横断飛行は1919年、2人のイギリス人パイロットによって達成されているが、これはカナダのニューファンドランド島から飛び立ち、アイルランドに到着したものだった。

 フランス人飛行士の計画は、イギリスおよびアイルランド上空を通過し、離陸の翌日にニューヨーク港に到着するというものだった。

 飛行時の燃料を節約するため、木材と布でできた複葉機を操る2人の飛行士は、救命いかだやパラシュート、無線機など、飛行に必須ではないと判断した機材を搭載しなかった。離陸後には着陸装置も切り離す徹底ぶりだった。

 2人の飛行士は英仏海峡を横断、アイルランド上空を飛行している姿が目撃されているが、その後行方不明となった。この2人の飛行士、シャルル・ナンジェッセ(Charles Nungesser)とフランソワ・コリ(Francois Coli)の消息はいまだにわかっていない。

 そして今、ベルナール・デクレ(Bernard Decre)氏が、2人の飛行士が搭乗し、その機体の色から「白鳥号」(L'Oiseau Blanc)と呼ばれた飛行機の手がかりを求め、捜索活動を行っている。デクレ氏はフランス沿岸を周回する年に1度のヨットレース、「ツール・ド・フランス・ア・ラ・ボワール」を始めた人物だ。

 デクレ氏が白鳥号をめぐる謎に興味を持つようになったきっかけは、冒険小説家で自らも沈没船の探索を行うクライブ・カッスラー(Clive Cussler)氏の著作で、この一件が取り上げられていたのを読んだことだった。デクレ氏は現地時間5月8日にワシントンD.C.にあるフランス大使館で記者会見を行い、白鳥号の捜索活動を開始すると発表した。捜索は毎年行われており、今回が通算5回目となる。

 今回の捜索では、ニューファンドランド島の近くにあるフランス領の小島、サンピエール島の南東沖を探す計画だ。

 デクレ氏はこれまで、少人数のチームを結成し、白鳥号の部品の中で唯一現在まで残っている可能性があるとみられるエンジンのありかを突き止めようとしてきた。探査には超音波探知機と磁気探知機が用いられ、有望とみられる地点についてはダイバーによる捜索を行っている。

 しかし捜索の対象となる水域は広く危険で、海底には他の沈没船などの遺物が数多く散らばっており、白鳥号の手がかりとなるものはいまだ見つかっていない。

 2人のフランス人飛行士が北米に達していたことを示す決定的な証拠はないが、デクレ氏は到達を確信している。手がかりの1つとしては、2人が消息を絶ってから数日の間に、ニューファンドランド島やアメリカのメイン州、さらにはより南の地域の住民により、飛行機の残骸とみられる物体が発見されている点が挙げられる。

 さらに1958年にはメイン州ポートランドで、あるロブスター漁師が白色の大きな残骸を発見したと証言している。デクレ氏によれば、写真を見る限り、これは白鳥号のコックピットだとしてもおかしくない外観をしているとのことだ。だがこの残骸の現物は現存していない。

 また、サンピエール島に住むある漁師の日記には、1927年5月9日に大きな音と助けを求める人の声を聞いたとの記述がある。しかし霧に阻まれ、音のした場所は突き止められなかったという。

 8日の記者会見でデクレ氏は、2人の飛行士がニューファンドランド島に近づいたところで嵐に巻き込まれたとの自説を披露した。

 デクレ氏によれば、燃料も少なくなる中、嵐に遭った飛行士たちは「エンジンを切って水上に不時着する」判断を下したのではないかという。しかし周囲は暗く、霧も出ていたため「真っ暗な陸地を海面と誤認した」というのがデクレ氏の結論だ。ナンジェッセとコリの両飛行士は離陸後に着陸装置を廃棄していたため、安全に降りるには水上を選ぶしかなかった。

Photograph from Central Press/Getty Images

文=Rachel Kaufman

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