欧州最古の文字が刻まれた粘土板を発見

2011.03.31
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昨年の夏にギリシャで発見された古代の粘土板の裏側。名前と数字の一覧が刻まれている。

Photograph courtesy Christian Mundigler
 最新の研究によると、ギリシャで発見された粘土板の破片に刻まれた記号が、ヨーロッパ最古の判読可能な文字であることが判明したという。 ギリシャ南西部にあるイクライナ(Iklaina)という村のオリーブ畑で発掘された粘土板は、紀元前1450~1350年ごろに古代ギリシャのミケーネ人書記官によって作られた。

 ミケーネは紀元前約1600~1100年の間、ギリシャの大半を支配していた。ホメロスが長編叙事詩『イリアス』の中で描いた「トロイ戦争」などによって伝説化されている。

 発掘チームのリーダーでアメリカにあるミズーリ大学セントルイス校の考古学者ミカエル・コスモプロス(Michael Cosmopoulos)氏は次のように話す。「イクライナでは、初期ミケーネ文明の宮殿、巨大なテラス構造の壁、数多くの壁画、驚くほど先進的な排水システムなど、さまざまな遺跡が発掘されてきた。しかし、昨年の夏に見つかった粘土板は、複数年にわたる発掘プロジェクトの中で最大の驚きだった。まったくの場違いというか、あり得ない話だったんだ」。

 第一に、これほど早期にミケーネで粘土板が作成されていたとは考えられていなかった。第二に、これまで出土した場所は、一握りの主要な宮殿に限定されていた。例えば、これまで最古と考えられていた粘土板は当時のミケーネ市の宮殿跡で見つかっている。

 イクライナにもミケーネ文明初期には宮殿があったが、今回の粘土板が作成された時代にはピュロスという都市の近郊にある一集落という程度にさびれていた。ピュロスは『イリアス』の主要登場人物の1人、ネストル王が統治した地である。

 粘土板の破片は縦2.5センチ、横4センチほどの大きさで、記された記号は初期の「線文字B」であった。線文字Bは古代ギリシャで使われた文字で、約87種の記号で構成され、文字がそれぞれの音を表す音節文字となっている。

 ミケーネ人が線文字Bを使うケースは、支配階層が関心を持つ経済的な事柄の記録のみと考えられている。今回の粘土板も、表側には“製造”を意味すると思われる動詞が刻まれ、裏側には名前と数字の一覧が記されており、おそらく資産表と推定されている。

「この種の記録は、通常は会計年度の1年間しか保存されないため、材質も長期保存用ではなかった」とコスモプロス氏は話す。「焼き固められておらず、太陽光で乾燥させただけで非常にもろかった。ところが当時の誰かがこの粘土板を穴に捨てた後、ほかのゴミと一緒に火を付けて燃やした。強固になった粘土板は、私たちが見つけるまで土中に眠っていたという訳だ」。

 アメリカにあるテキサス大学オースティン校の考古学者で、ミケーネ文明の粘土板と政治システムを専門とするトーマス・パライマ(Thomas Palaima)氏は、今回の研究を受けて次のように話す。「イクライナの粘土板の文字は現時点でヨーロッパ最古だ。しかし、世界にははるかに古い文字が存在する」。例えば、中国やメソポタミア、エジプトでは、紀元前3000年にまでさかのぼると推定される文字が発見されている。

 線文字B自体も、時代の古い「線文字A」から派生したと考えられている。線文字Aは現在でも解読されておらず、古代エジプトで使われていた象形文字から生まれたといわれている。

「それでも、イクライナの粘土板は異例の存在だ」とパライマ氏は指摘する。古代ギリシャの政治システムに関して新たな手掛かりが得られるという。例えば粘土板の作成と保存は、ピュロス市やミケーネ市など中心的な宮殿のある一部の主要都市だけで行われたと考えるのが常識だった。

「しかし、イクライナのような“二流”の町の遺跡からも発見された事実は、後期ミケーネ文明における識字能力や政治システムが通説よりも広まっていた可能性を示している」。

 当時、読み書きができたのは一部の階層に限定され、一般民衆にとって書き言葉は“魔法”や“神秘”そのものだった。ギリシャで書き言葉が広まったのは400~600年後、古代ギリシャ文字が線文字Bに取って代わってからである。古代ギリシャ文字はその後、26文字からなる書き言葉に発展し、ラテン文字の「アルファベット」が誕生した。

 今回の研究成果は、「Proceedings of the Athens Archaeological Society」誌2011年4月号に掲載される。

Photograph courtesy Christian Mundigler

文=Ker Than

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