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世界の百年

- NOVEMBER 2011 -

ミシシッピの貝採り男

 風変りなヘルメットをかぶって腰かけるこの男の正体は、ミシシッピ川の真珠貝ハンター。写真の説明によると、車のガソリンタンクとホースで作ったこのヘルメットのおかげで「20メートル以上の深さに1時間半は潜っていられる」ようになったそうだ。

 そのくらい長く水中にいないと、お目当ての貝を見つけるのは難しかったのだろう。この写真が撮られた1938年当時、ミシシッピ川の真珠貝はボタン製造のためにほとんど採り尽くされていた。ボタン工場にとって、真珠貝の殻は、ときおり貝の中から見つかる真珠よりも値打ちの高いものだった。真珠貝が1つあれば、2枚の殻からボタンが24個作れるのだ。1916年の1年間だけで、米国で製造されたボタンは60億個にのぼった。貝ボタンの製造工場は、1940年代に登場したプラスチック製ボタンやファスナーの人気に押されほとんどが姿を消したが、真珠貝の採取が終わってもミシシッピ川の貝が元通りになることはなかった。現在、この地域の二枚貝の仲間は数十種が絶滅危惧種に指定されており、まさしく「真珠のように」貴重な状態になっている。

文=マーガレット・ザコウィッツ

写真=Ralph Stock, National Geographic Stock

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