「私の研究は『エルカ酸には心毒性がある(心筋細胞に脂肪がたまる)』という仮説を基にしています。ですから、脳卒中を発症するリスクとは関係ないはずなんです。それで実際に確かめて、関係なかったと言えました。でも、これって、もしも年齢や体重、血圧などの因子の影響が取り除けていなかったら、エルカ酸と脳卒中との関係が『見えてしまう』はずなんですよ。年齢や体重、血圧は、それ自体、脳卒中のリスクですから。つまり、脳卒中とは関係がなかったという結果を示すことで、それらの影響をちゃんと取り除けているという説得力も増したわけです」

 以上、細かいことはともかく、「風合い」は伝わっただろうか。実際の分析の過程は非常に込み入っており、正直、訓練を受けた人でないとついていくことは難しい。ここではとても簡略化して描写したものの、それでも十分すぎるくらい複雑だったかもしれない。書いているぼくも、概念として理解しているだけだと申し添えておきたい。

 さて、きちんとした疫学調査が行われる前にキャノーラオイルが普及したために、菜種油のエルカ酸のリスクは顕在化することなく終わった感がある。現状でもなんらかのルートでエルカ酸を多く摂取して、少し高リスクになっている人たちはいるわけだから、毎日、毎食のように使う食用油に含まれていたらこれでは済まなかったのではないだろうか。

「まあ、公衆衛生の歴史、脂肪酸の研究の歴史としてなかなか面白い話だと思っています。カナダの研究者は、エビデンスが弱いままキャノーラオイルを普及させて、ひょっとするとすごく貢献をしたのかもしれないですよね。でも、その貢献度を定量化するのは難しいです。とはいっても、私の研究が歴史を掘り起こすだけのものだったかというと決してそんなことはなくて、心不全の病理学的研究としても意味はあると思っています。またエビデンスとしては米国に限ったものですが、それでも英国や欧州の食品安全機関では、エルカ酸の危険性を今も結構気にしてるんですよ。インドなどの南アジアから食品を輸入しているのも一因です。この研究が出た後も、私のところにそういった機関の専門家からの質問が来ましたし、彼らの公的文書で私の論文も引用されています。さらに言えば、インドや中国ではエルカ酸が豊富な種類の葉野菜やマスタードオイルを今も消費しているので、私たちには直接関係ない話でも違う国の人たちにとっては意味のある話だと思っています」

 なお、今、「エルカ酸+キャノーラオイル」で検索すると、「キャノーラオイルの危険性を告発する」というようなウェブサイトを多く見つけることができる。遺伝子組換えや製法をめぐって「とにかく危険!」と主張するものが多いが、この研究のエルカ酸の話とはまた別のことだ。ここでは、検討しないけれど、いずれにしても今村さんの目には「質が酷く考慮に値するものではない」と映っていることは書き記しておく。

つづく

今村文昭(いまむら ふみあき)

1979年、東京生まれ。英国ケンブリッジ大学医学部MRC疫学ユニット上級研究員。Ph.D(栄養疫学)。2002年、上智大理工学部を卒業後、米コロンビア大学修士課程(栄養学)、米タフツ大学博士課程(栄養疫学)、米ハーバード大学での博士研究員を経て、2013年より現職。学術誌「Journal of Nutrition」「Journal of Academy of Nutrition and Dietetics」編集委員を務め、「Annals of Internal Medicine(2010~17年)」「British Medical Journal(2015年)」のベストレビューワーに選出された。2016年にケンブリッジ大学学長賞を受賞。共著書に『MPH留学へのパスポート』(はる書房)がある。また、週刊医学界新聞に「栄養疫学者の視点から」を連載した(2017年4月~2018年9月)。

川端裕人(かわばた ひろと)

1964年、兵庫県明石市生まれ。千葉県千葉市育ち。文筆家。小説作品に、『川の名前』(ハヤカワ文庫JA)、『天空の約束』(集英社文庫)、NHKでアニメ化された「銀河へキックオフ」の原作『銀河のワールドカップ』(集英社文庫)とその“サイドB”としてブラインドサッカーの世界を描いた『太陽ときみの声』(朝日学生新聞社)など。
本連載からのスピンアウトである、ホモ・サピエンス以前のアジアの人類史に関する最新の知見をまとめた近著『我々はなぜ我々だけなのか アジアから消えた多様な「人類」たち』(講談社ブルーバックス)で、第34回講談社科学出版賞と科学ジャーナリスト賞2018を受賞。ほかに「睡眠学」の回に書き下ろしと修正を加えてまとめた『8時間睡眠のウソ。 日本人の眠り、8つの新常識』(集英社文庫)、宇宙論研究の最前線で活躍する天文学者小松英一郎氏との共著『宇宙の始まり、そして終わり』(日経プレミアシリーズ)もある。
ブログ「カワバタヒロトのブログ」。ツイッターアカウント@Rsider。有料メルマガ「秘密基地からハッシン!」を配信中。

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