母親が妊娠中に飲酒すると、胎児に様々な影響が出ることがわかってきた。(LIVING ART ENTERPRISES, LLC/SCIENCE SOURCE)
母親が妊娠中に飲酒すると、胎児に様々な影響が出ることがわかってきた。(LIVING ART ENTERPRISES, LLC/SCIENCE SOURCE)
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 妊娠中の母親の飲酒は、胎児の発達や行動を阻害することがあり、「胎児性アルコール・スペクトラム障害(FASD)」と呼ばれる。米国では人口の1~5%がFASDを患っている可能性があると推定されているが、実際はもっと多いだろうと考える専門家もいる。

 FASDがある人は、日常生活に困難を覚えるだけでなく、犯罪の加害者や被害者になるリスクも高くなる。米コンコーディア大学セントポール校の研究者で行動保健学と刑事司法を専門とするジェロッド・ブラウン氏は、コミュニケーションがとれなかったり、強要されて虚偽の自白をしたり、保護観察官の決めたスケジュールを守れないといった話を「何度も何度も」耳にしてきたと話す。

 FASDがある人のうち刑務所に収監される割合がどれくらいかはわからないが、いくつかの小規模な研究によると、受刑者の10~36%がFASDの可能性がある。

妊娠中の飲酒が与える影響

 数十年前、妊娠中の飲酒は安全だと考えられていた。しかし1973年11月3日付で医学誌「The Lancet」に掲載された論文で、重度のアルコール使用障害がある母親から生まれた子どもの顔に共通する特徴がみられることが指摘された。例えば、鼻の下と上唇の間にあるはずのくぼみがない、頭が小さい、鼻梁が低いといった外的特徴で、多くの場合、論理的思考が苦手なことや、学習障害、発達不全、心臓や腎臓の問題など、生涯にわたる様々な精神的・肉体的困難を伴っている。

 また、顔貌に違いが見られなくても妊娠中の飲酒は胎児の脳や体の発達を阻害することも知られるようになった。診断には複雑な検査と治療を要するが、支援が限られ、認知度も低いため、多くの人が診断を受けていないという現状がある。

 今では、免疫調節障害から注意欠陥障害まで様々な症状がFASDに関連付けられている。そして、患者によってその症状の出方は大きく異なる。

脳に与える影響

 また、脳への影響に関して、しばしばFASDに共通してみられる解剖学的特徴がいくつかある。

 米ミネソタ大学の神経行動発達研究者であるジェフリー・ウォズニアック氏によると、まず第一に、FASDの脳は全体的に小さいという。「ほぼすべての研究で、これは一貫して見られる特徴です」

 また、脳梁が十分に発達しないため、様々な能力に影響が出る。脳梁とは、脳の前部から後部へと伸びる神経細胞の太い束で、脳の左半球と右半球をつなぐ役割を持つ。「両半球間を取り持つあらゆるものを調節しています」

左上は、FASDがある12歳の子どもの脳。右上の典型的な12歳の脳と比較して、脳梁(中央にある白い帯)がかなり小さい。左下の写真は、FASDの子どもの白質(脳内配線)が、右の通常の白質と比較して未発達であることを示している。(JEFFREY R. WOZNIAK)
左上は、FASDがある12歳の子どもの脳。右上の典型的な12歳の脳と比較して、脳梁(中央にある白い帯)がかなり小さい。左下の写真は、FASDの子どもの白質(脳内配線)が、右の通常の白質と比較して未発達であることを示している。(JEFFREY R. WOZNIAK)
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 FASDの子どもや成人は、情報処理に時間がかかることが多い。2011年、ウォズニアック氏の研究チームは、脳スキャンをもとに両半球間の神経活動を調べ、FASDがあるとその活動がうまく連係されていないことを示した。そのため、視覚と手の連係、言語学習能力、実行機能に障害が生じているという。この研究は、2011年2月8日付の学術誌「Alcoholism: Clinical and Experimental Research」に発表された。

 FASDは、記憶力にも影響を与える。この障害と関連付けられなくても、教師が記憶力の問題に気づくことは多い。

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