火星を目指す「宇宙港」はどこに? イーロン・マスク氏の真意

スペースX、大型ロケット打ち上げのための環境許可を取得

2022.06.18
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米国テキサス州ボカチカビーチにあるスペースX社の宇宙基地スターベース。写真は、組み立てる前の大型ロケット「スターシップ」試作機シリアルナンバー20と、大型ブースター「スーパーヘビー4」。 (PHOTOGRAPH BY JOHN KRAUS)
米国テキサス州ボカチカビーチにあるスペースX社の宇宙基地スターベース。写真は、組み立てる前の大型ロケット「スターシップ」試作機シリアルナンバー20と、大型ブースター「スーパーヘビー4」。 (PHOTOGRAPH BY JOHN KRAUS)
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 米連邦航空局(FAA)は6月13日、スペースX社に対し、月や火星への飛行を目指すロケット「スターシップ」のテキサス州での打ち上げに必要な環境許可を発行した。何カ月にも及ぶ遅延と議論の末、打ち上げに向けたハードルが一つクリアされたことになる。

 とはいえ、スターシップは他にも軌道飛行の打ち上げライセンスを取得する必要があり、テキサス州ボカチカビーチのロケット複合施設「スターベース」の未来は不確実なままだ。拡張を続けるスターベースはこれまで、この施設を経済開発の機会ととらえる州や自治体、生態系への影響を懸念する環境保護団体、周辺環境が変わることで影響を受ける住民、そして火星移住という壮大なビジョンを持ったスペースX信奉者たちの間で激しい議論の元になってきた。(参考記事:「【解説】ロケット爆発、その先にスペースXが見据える火星移住」

 そんななか、スペースXの最高経営責任者であるイーロン・マスク氏が、スターシップの事業を最終的にフロリダ州にあるNASAのケネディ宇宙センターに移す計画であると漏らしたことが波紋を呼んでいる。スペースXは既に、ケネディ宇宙センターに新しい発射台を建設中で、軌道への打ち上げに必要な許可も全て取得している。

 ボカチカビーチの施設は研究開発の拠点として維持されるだろうが、スターシップの運用が開始されれば、ボカチカビーチで活発に試験プログラムを実行する必要性はほとんどなくなる。ひとまずスターベースでの試験飛行許可は下りたものの、それまでのすったもんだで、テキサス州は火星まで行くロケットの打ち上げという歴史的偉業を地元で実現させる機会を逃してしまったかもしれない。(参考記事:「スペースX宇宙船が有人で初の帰還、写真で見る宇宙の旅 写真11点」

 テキサス州でスターシップを打ち上げるには、スペースXは75の新たな規定に従う必要があり、そのなかには、道路封鎖の制限や野生生物回廊の設定などが含まれている。これらを、FAAの最終的なライセンスが下りる前に実施しなければならない。ライセンスを取得したとしても、打ち上げは年に10回まで、そのうち5回は準軌道飛行、5回が軌道飛行となっており、実際にスターシップの飛行が始まったらあっという間に達してしまいそうな数字だ。おまけに環境保護団体からは既に1件訴訟を起こされており、少なくとももう1件訴訟に発展しそうな動きがある。

マスク氏の発言

 スターベースの将来に影を落とすマスク氏の発言があったのは、2022年2月10日、ボカチカビーチで開催されたイベントでのことだった。ブースターとロケットを重ねた高さ121メートルのスターシップを背にして、マスク氏はボカチカビーチから火星に向けた有人ロケット打ち上げのシミュレーション動画を披露した。

 集まった人は誰もが、火星への旅はここボカチカビーチから始まるという印象を抱いたことだろう。ところがその後、記者団からケネディ宇宙センターでの新たな発射台建設について聞かれると、マスク氏は不自然なほど淡々とした調子で答えた。

「ここスターベースは、先端研究開発に適しています。ですから、新しいデザインや新バージョンのロケットを試験する場所として利用できるでしょう。実際に主要な打ち上げが行われるのは、ケネディ宇宙センターになると思われます」

次ページ:テキサス州にとっては寝耳に水だった

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