バイキングは今からちょうど1000年前の西暦1021年にはアメリカ大陸に進出していたようだ。(STAINED GLASS BY EDWARD COLEY BURNE-JONES VIA DELAWARE ART MUSEUM / BRIDGEMAN IMAGES)
バイキングは今からちょうど1000年前の西暦1021年にはアメリカ大陸に進出していたようだ。(STAINED GLASS BY EDWARD COLEY BURNE-JONES VIA DELAWARE ART MUSEUM / BRIDGEMAN IMAGES)
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 西暦993年、太陽の表面で激しい活動が起き、膨大な量の宇宙線が放出された。いわゆる太陽嵐だ。この出来事が決め手となり、今回、バイキングがアメリカ大陸にいた正確な年が特定できた。

 今から50年以上前、カナダのニューファンドランド島のランス・オ・メドー遺跡でバイキングの集落が発見された。以降、アメリカ大陸に最初に到達したヨーロッパ人はバイキングの船乗りであるという説は、ほとんどの学者に受け入れられている。

 バイキングが、西暦700年代後半から1100年頃にかけて北の海を駆け巡っていたことはわかっている。しかし、彼らが「ヴィンランド」と呼んだ北米の海岸地域に進出した時期については不明な点が多かった。これまでの研究では、遺跡からの出土品や放射性炭素年代測定の結果、またバイキングのサガ(散文物語)の内容などから、ランス・オ・メドーの集落は西暦990年から1050年までの短い期間に繁栄したと考えられていた。(参考記事:「バイキングの豊かな多様性、大規模DNA分析で明らかに」

 10月20日付けで科学誌「ネイチャー」に発表された論文によると、西暦993年の太陽嵐のおかげで、今からちょうど1000年前の西暦1021年にバイキングが北米の小さな拠点を設け、作業をしていたことが確実になったという。

 英ケンブリッジ大学の地理学者ウルフ・ビュントゲン氏は、新たに決定された詳細な年代について、従来説を大きく変えるものではないものの、「考古学者やこれまでの仮説を裏付けるものと言えます」と説明する。「この論文を読めたことを本当にうれしく思います。20年前には、このようなデータを得ることはできませんでした」。なお、氏は今回の研究には参加していない。

 今回の研究は、バイキングが北米に定住した年代を初めて正確に明らかにしただけでなく、それから数百年後に書かれた初期の航海の物語の裏付けにもなった。米ベイラー大学の考古学者であるダビデ・ゾーリ氏は、「バイキングが北米に定住したのが西暦1000年頃であることは以前からわかっていましたが、1021年という具体的な数字が出たことには非常に大きな意味があります」と言う。「これは、バイキングのサガが10年以下の精度で正しいことを示しているからです。非常に素晴らしいことです」。なお、氏も今回の研究には参加していない。

「金鉱を見つけたような気持ち」

 新しい証拠は、古いサンプルから得られた。ランス・オ・メドー遺跡で発掘された木製品については1960年代に何十回も放射性炭素を用いた年代測定が行われ、この遺跡が約1000年前のものであることがわかっていた。しかし、当時の年代測定技術はまだ未熟で、しばしば数十年、ときに数百年単位の誤差があった。(参考記事:「バイキングの遺跡、カナダ東部の島で発見、北米で2例目」

 幸い、先見の明ある考古学者たちは、将来はもっと優れた年代測定法が開発されるだろうと予想し、遺跡やその周辺で発見された数百点の木片を回収して保管していた。その多くは、腐敗を防ぐためにカナダの倉庫の冷凍庫に保管されていた。今回の論文の著者であるオランダ、フローニンゲン大学の考古学者マーゴット・クテムス氏は、数年前に倉庫を訪れたときにあ然としたという。「千年前の木片が、まるで昨日倉庫に入れられたかのように、ごく新鮮な状態で保管されていたのです」と彼女は言う。「金鉱を見つけたような気持ちでした」

参考ギャラリー:バイキング 世界をかき乱した海の覇者 19点(2017年3月号特集)(画像クリックでギャラリーへ)
参考ギャラリー:バイキング 世界をかき乱した海の覇者 19点(2017年3月号特集)(画像クリックでギャラリーへ)
ポーランドの祭りで、接近戦を再現するために武具を身に着けた参加者たち。バイキングは評判にたがわず暴力的だった。少年たちは幼い頃から戦闘訓練をし、流血を恐れないようにしつけられたという。(PHOTOGRAPH BY DAVID GUTTENFELDER)

次ページ:ただの捨てられた木片が……

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