中米エルサルバドルにあるマヤ文明のピラミッド(写真手前)。発掘調査により、1500年前のイロパンゴ火山噴火との驚くべき関係が明らかになった。(COURTESY OF AKIRA ICHIKAWA)
中米エルサルバドルにあるマヤ文明のピラミッド(写真手前)。発掘調査により、1500年前のイロパンゴ火山噴火との驚くべき関係が明らかになった。(COURTESY OF AKIRA ICHIKAWA)
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 今からおよそ1500年前、現在の中米エルサルバドルにあるイロパンゴ火山が史上最大級の噴火を起こし、膨大な量の火山灰や軽石を噴出させた。これらは麓の谷を覆い尽くしただけでなく、広範囲に広がり、北半球の寒冷化を引き起こしたとみられる。

 この大噴火によって噴出した火山灰は「ティエラ・ブランカ・ホーベン(若い白土)」と呼ばれ、古代マヤ文明の一時的な衰退を促したと考えられてきた。しかし、9月21日付けで学術誌「Antiquity」に発表された論文は、一概にそうは言えないことを示唆している。噴火後、火口からわずか40キロほど離れた地域で、これまで考えられていたより早い時期に、大型のピラミッドが建設されたというのだ。人々の回復力を示すモニュメントだという。

「噴火や干ばつなどの出来事はしばしば、古代の崩壊、放棄、衰退の主な要因と考えられてきました」と、論文の著者である米コロラド大学ボルダー校の博士研究員、市川彰氏は話す。「しかし、私の研究は、古代の人々には回復力と柔軟性があり、革新的だったことを示唆しています」

 市川氏が発掘調査を行ったのは、エルサルバドルの首都サンサルバドルからほど近いサポティタン盆地にあるマヤの居住地、サンアンドレス遺跡。そこには「カンパーナ建造物」と呼ばれるピラミッドがある。カンパーナはスペイン語で釣鐘の意味だ。

 市川氏らはこの遺跡を発掘するなかで、人工的に積み上げられたと考えられる厚さ約5メートルにもなる真っ白な火山灰の堆積を見つけた。その堆積のなかには器などの破片がわずかにしか含まれていなかった。建設者が火山灰を入念にふるいにかけてから使ったことを示唆している。

 建設工事は、噴火によって谷が崩壊した後、かなり早い時期に始まった。放射性炭素年代測定の結果、噴火から5~30年(遅くとも80年以内)で建設工事が始まった可能性があるという(噴火の推定時期はさまざまだ。ただし、後の世代は火山灰を建設に使用しなかったため、噴火の記憶が鮮明なうちに建設工事が始まったと市川氏は考えている)。

 建設者が火山灰を使用したのは、その色が白かったためではないか。カナダ、カルガリー大学の教授で、マヤ文明のコミュニティー形成について研究している考古学者のキャスリン・リース・テイラー氏はそう考える。「(この色に)何かの意味があったのでしょう」。リース・テイラー氏は今回の研究に参加していない。

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