なぜ犬は父親が違う子を同時に産めるのか、動物の妊娠の不思議

受精卵の発達がいったん止まり、妊娠期間が延長される種も

2021.11.11
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ナショナル ジオグラフィックのドキュメンタリー作品『アニマル・ダイアリー 動物たちの成長記録』のために作製されたネコの胎児の模型。彫刻家の手によって、毛細血管から毛嚢に至るまで細かく精巧に再現され、色付けされた。(PHOTOGRAPH BY NATIONAL GEOGRAPHIC FOR DISNEY+)
ナショナル ジオグラフィックのドキュメンタリー作品『アニマル・ダイアリー 動物たちの成長記録』のために作製されたネコの胎児の模型。彫刻家の手によって、毛細血管から毛嚢に至るまで細かく精巧に再現され、色付けされた。(PHOTOGRAPH BY NATIONAL GEOGRAPHIC FOR DISNEY+)
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 手乗りどころか指に乗るほど小さなキティブタバナコウモリから、全長30メートルのシロナガスクジラまで、あるいは細長い指をしたアイアイから、うろこに覆われたセンザンコウまで、この地球には、ありとあらゆる大きさや形をした哺乳類が5400種以上存在する。

 そして、その妊娠や出産の形も、種によって様々だ。たとえば、イヌは父親が違う子どもを同時に産み、2つの子宮を持つオグロワラビーは、それぞれの子宮で成長段階の異なる胎児を育てることができる。

 小さな赤ちゃんを守り育てるために、哺乳類たちはどんな進化を遂げてきたのだろうか。その様々な妊娠と出産の形を紹介しよう。

ナショナル ジオグラフィックのドキュメンタリー作品『アニマル・ダイアリー 動物たちの成長記録』は、ディズニープラスで配信中です。

最短の妊娠期間は11日、最長は22カ月

 知能が高く、寿命も長い種は、妊娠期間も長いことが多い。胎児は、十分に成長するまで母親のおなかの中で過ごす。なかでもアフリカゾウの妊娠期間は、何と22カ月。哺乳類で最長だ。

「ゾウの赤ちゃんは既に体が出来上がった状態で生まれてくるので、すぐに長い距離を歩けます」。ドイツ、ライプニッツ動物園野生生物研究所の獣医師であるトーマス・ヒルデブラント氏は、そう話す。

 サイの妊娠期間も平均16カ月とかなり長く、赤ちゃんは完全な状態で生まれてくる。海洋哺乳類でも、ハンドウイルカなどは10~12カ月間妊娠し、赤ちゃんは生まれてすぐに母親の後について泳ぎ出す。

 逆に、知られている限り最も妊娠期間が短い哺乳類は、北米唯一の有袋類キタオポッサムだ。交尾からわずか11~13日後には、1円玉の大きさにも満たない赤ちゃんを平均8~9匹産む。生まれた赤ちゃんはすぐに自力で育児嚢(いくじのう)に入り、さらに体が成長するまでその中で過ごす。

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小さければ数で勝負

 妊娠期間が短い動物は、一度にたくさんの赤ちゃんを産む。たとえば、繁殖マシンのようなハツカネズミは、わずか19日間の妊娠期間を経て、12~20匹の赤ちゃんを産む。しかも、これを2カ月ごとに繰り返す。

「ハツカネズミの環境は危険が多く、常に変化するためです」と、ヒルデブラント氏は説明する。全員は無理でも、そのうちの何匹かはおとなまで生き延びてくれることに望みをかけて、たくさんの子どもを産むというわけだ。

 イヌやネコも、飼育下・野生に関わらず、妊娠期間が短く、一度に複数の赤ちゃんを産む。イエイヌの典型的な妊娠期間は63日で、一度に5~6匹の子が生まれる。

 同じ時に同じ母親から生まれた子イヌでも、父親が違うことがある。これを「同期複妊娠」という。

 メスは一度に複数の卵子を排卵し、受精可能期間が1週間続く。その間に複数のオスと交尾すれば、それぞれの卵子が別の精子と受精しうると、米コーネル大学獣医学部の生殖生物学者アレクサンダー・トラビス氏は言う。

 そうすると、たとえばプードルの母親が、プードルとビーグルのミックス、プードルとレトリーバーのミックスを同時に産むというように、同時に複数の異なる種類の子イヌが生まれることがある。

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次ページ:子宮の中は未知の世界

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