ドマニシ原人の遺跡から犬の化石、リカオンに近縁か

180万年前の大型イヌ科動物、ペットではない

2021.08.03
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180万年前にさかのぼるジョージアのドマニシ遺跡で発見された、歯とあごの断片。ユーラシアハンティングドッグとして知られる、絶滅したイヌ科動物のもので、この種としては最古の化石だ。(IMAGE BY S. BARTOLINI-LUCENTI)
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 中世の面影を残すジョージアの村ドマニシは、古人類学にとって重要な地だ。アフリカ以外では最古の人類遺跡があり、約180万年前、ヨーロッパとアジアが交わるこの地でドマニシ原人(ホモ・エレクトス)がいかに生きたのか、研究が進められている。(参考記事:「初期人類の3属、南アフリカで同時期に存在していた」

 今回、新たに発掘された化石によると、ドマニシ原人は東からやって来た4本脚の旅人と出会っていたようだ。大きな体と高度な社会性、そして肉を切り刻む鋭い歯を持った、野生のイヌである。

 このイヌの化石は、ユーラシアハンティングドッグと呼ばれるCanis (Xenocyon) lycaonoidesのものだ。ユーラシアハンティングドッグは、180万年ほど前に東アジアで進化し、およそ80万年前に絶滅したと考えられている。ドマニシで発見された化石(歯やあごの骨の一部)を調べたところ、この個体は若い成体で、死んだときの体重は約30キログラムだったと見られる。

 今回の研究の著者らは、このドマニシの化石は、これまでに確認されたC. (Xenocyon) lycaonoidesの化石の中で最古のものだと主張している。

 また、C. (Xenocyon) lycaonoidesは、現在のリカオン(Lycaon pictus)と近い関係にあるのではないかと、複数の研究者が考えている。もしそうであれば、ドマニシで初めて、リカオンの系統に連なる化石が発見されたことになる。(参考記事:「ヒヒを狩り始めたリカオン、衝撃の光景と苦闘 写真12点」

 ただ、誤解のないように言うと、今回の発見は、約200万年前のドマニシで人類とイヌが協力関係にあったことを示すものではない。イヌの家畜化を示唆する最古の証拠は4万年前のものだ。しかし、7月29日付けで学術誌「Scientific Reports」誌に発表された今回の発見は、イヌの進化に関する現在の混乱した状況に、極めて重要な詳細を付け加えることになるだろう。(参考記事:「イヌ家畜化の起源は中国、初の全ゲノム比較より」

広範囲な生息域

 Canis (Xenocyon) lycaonoidesの化石は、これまでにシベリアやスペイン、さらには南アフリカでも発見されてきた。それほど広く分布していたにも関わらず、この種や近縁種の化石がドマニシで発見されないことは研究者たちを悩ませてきた。化石に富んだドマニシの堆積物からは、ハイエナ、クマ、チーター、サーベルタイガー(剣歯虎)、そして現在のオオカミやイヌの遠縁にあたる種など、人類のそばで暮らしていた20種類以上の哺乳類の骨が見つかっている。

「30年以上も発掘を続けてきたのに、ドマニシでリカオンの仲間が見つからないことは、とても、とても不思議でした」。スペインのカタルーニャ研究所の古生物学者、ビアンヴェニード・マルティネス・ナヴァロ氏はそう語る。「それが、やっと現れたんです! 私たちは幸運でした」

 新たな証拠が手に入っても、それがイヌ科の系統樹のどこに位置するかを特定するのは「気が遠くなる」ほど困難だと、イタリアのフィレンツェ大学の古生物学者で、今回の論文の筆頭著者でもある、サヴェリオ・バルトリーニ=ルチェンティ氏は語る。(参考記事:「イヌへの進化のきっかけ 人と遊ぶオオカミだった?」

 イヌ科の動物は、サーベルタイガーなどのネコ科の動物に比べ、形態的に派手な進化を遂げたわけではない。さらに、イヌ科の遠縁にあたる系統の種も、時に似たような身体的特徴を進化させたため、骨や歯のみで系統を見極めるのは難しい。(参考記事:「ネコは自ら家畜化した、遺伝子ほぼ不変、最新研究」

次ページ:食物を分け合い、群れで狩りをしたか

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