ワシントンD.C.にあるナショナル ジオグラフィックの撮影スタジオで葉の上にとまる「ブルードX(テン)」の周期ゼミ。数兆匹のセミたちは17年間地中で過ごし、現在、米国東部の15州に出現している。(Photograph by Rebecca Hale)
[画像をタップでギャラリー表示]

 米国ワシントンD.C.で、周期ゼミの大発生が始まった。「ブルードX(テン)」と呼ばれる17年ゼミの大集団だ。

 セミの大量発生に動物たちがどんな反応を見せるのか、動物園のスタッフは注目している。ワシントンD.C.にあるスミソニアン国立動物園では、390種以上、2700頭の動物が飼育されている。チーターなどの大型ネコ科動物がセミをおやつにすることはないだろう。草食動物もセミを食べないはずだ。

「セミを食べそうなのはタテガミオオカミです」。同動物園の栄養士長であるマイク・マスランカ氏は、電話での取材にそう答えた。タテガミオオカミは「日和見的な雑食動物」で、植物、昆虫、小型の哺乳類や爬虫類など、1年を通して食事の内容を変えていくという。

 電話の途中、マスランカ氏のもとに同僚からメールが届いた。「速報が入りました!」と彼は言った。「タテガミオオカミの糞の写真が届きました。砕けたセミの死骸が入っています。タテガミオオカミがセミを見つけました」

17年に1度だけ

 ワシントンD.C.をはじめ米国東部では、ブルードXの周期ゼミが17年ごとに這い出してくる。その数は数兆匹と言われる。地中から出てきた幼虫は、茶色い殻を脱ぎ捨てて成虫になる。羽化したばかりの成虫は白くて柔らかい体をしているが、数時間後には翅が伸び、黒っぽい色の体に赤い目をした姿になる。

夜に羽化して草の葉を登るセミ。成虫の興味は食べることと交尾の2つだけで、4〜5週間後には死んでしまう。(Photograph by Rebecca Hale)
[画像をタップでギャラリー表示]
ナショナル ジオグラフィックの撮影スタジオで柔らかな光に照らされるセミ。セミは葉の樹液を吸うが、バッタと違って草木や農作物には無害である。(Photograph by Rebecca Hale)
[画像をタップでギャラリー表示]

 セミたちは木にしがみついて樹液を吸い、オスはメスを引き寄せるために一斉に鳴く。彼らは交尾をし、メスは木の枝に卵を産みつける。やがて孵化した幼虫は地面に落ち、地中に潜って17年間の休眠に入る。ここまでが約6週間だ。(参考記事:「周期ゼミの大量発生、実は3種、鳴き声も違う」

 マスランカ氏がこの動物園で働き始めたのは15年前で、前回ブルードXが出現した2004年の2年後だったが、「当時のスタッフから、園内の通路がセミだらけになってしまったのでシャベルで『セミかき』をしたと聞いています」という。

 もちろん街の中でもセミをバリバリと踏み潰さずに歩くことはできなかった。ワシントンD.C.エネルギー環境局の野生生物学者、ダン・ラウチ氏は、「聞こえるのはセミとズグロアメリカムシクイの鳴き声だけでした」と回想する。ズグロアメリカムシクイは、南米から夏の繁殖地であるカナダに向かう春の渡りの途中でワシントンD.C.を通過していたのだ。

 ラウチ氏は今回、野生の動物たちがどのように反応するかを見てみたいと言う。「なにしろ17年に1度のことなのでデータはなかなか集まらないのですが、どの種がセミを利用するのか知りたいのです。これは大きな科学実験です」。17年ゼミの出現により、アオカケス、コマツグミ、アライグマ、オポッサムなどの在来種の餌が豊富になり、個体数が大幅に増える可能性があるという。

次ページ:園内の動物たちの様子

ここから先は「ナショナル ジオグラフィック日本版サイト」の会員の方(登録は無料のみ、ご利用いただけます。

会員登録(無料)のメリット

  • 1ナショジオ日本版Webの
    無料会員向け記事が読める
  • 2美しい写真と記事を
    メールマガジンでお届け

おすすめ関連書籍

ビジュアル 世界一の昆虫 コンパクト版

世界一の記録をもった〈ものすごい〉昆虫135種をすべて写真付きで紹介!2010年に刊行した『ビジュアル 世界一の昆虫』が、手に取りやすいコンパクトサイズになってついに登場。 〔全国学校図書館協議会選定図書〕

定価:2,970円(税込)