1854年、英国ロンドンのウォータールー駅にできたロンドン・ネクロポリス鉄道の入り口。1890年代に撮影。(SCIENCE & SOCIETY PICTURE LIBRARY/GETTY)

 19世紀の英国ロンドンは破裂寸前だった。産業革命をきっかけに、地方の若者が職を求めて押し寄せ、世界最大の都市は人であふれかえった。工場からすすだらけの煙が吐き出され、道路は馬のふんに覆われ、テムズ川は生活排水で大いに汚れた。

 生きている人だけでなく、死者も混雑した。それまでロンドンの死者は教会の小さな墓地に埋葬されてきたが、人口が急増したおかげで、こうした墓地だけでは対応できなくなった。死者たちは小さな墓地にすし詰めにされ、大雨が降るたび遺体があらわになった。

 1830年代、ロンドン初の大規模な民営墓地が認可を受けた。広く隅々まで手入れされた公園のような7つの墓地は、「マグニフィセント・セブン」と呼ばれたが、高価な墓地だったため、利用できたのは金銭的に余裕のある人々だけだった。

ギャラリー:19世紀英国「死者を運ぶ」ロンドン・ネクロポリス鉄道 画像5点(画像クリックでギャラリーへ)
マグニフィセント・セブンと呼ばれる民営墓地は富裕層向けで、意匠を凝らした墓石が一般的だった。写真は英国の行政官としてインドを担当したウィリアム・ケースメント卿(1844年死去)の墓。(FRÉDÉRIC SOLTAN/GETTY)

鉄道×墓地の壮大な計画

 産業革命によるロンドンの人口急増と、それに伴う埋葬問題。起業家のリチャード・ブラウンとリチャード・スプライは産業革命の発明品に問題の答えを見いだした。鉄道だ。この新しい輸送手段が富裕層だけでなく一般大衆にとっての解決策になると2人は確信した。

 ブラウンの死後間もなく発行された「英国人名事典」によれば、ブラウンは「いくつもの計画に忙しく取り組んだが、その大部分は夢のような計画」で、パンフレットや手紙で熱心に宣伝していたという。スプライは債権を支払えない者を収監する「債務者監獄」に入ったこともある弁護士だった。

 2人は、ロンドン市民の遺体を永遠に埋葬し続けられる巨大な墓地の計画を練り上げた。

 当時、ロンドンはものすごい勢いで拡大していたため、2人は郊外に墓地をつくることにした。手ごろな運賃の高速鉄道で遺族、会葬者、そして、ひつぎを遠く離れた墓地まで運ぶ計画だ。

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