米国で発行されたエイブラハム・リンカーン大統領(1809〜1865)の切手。1954年11月19日に発行された。(PHOTOGRAPH BY BLANK ARCHIVES, GETTY IMAGES)
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 米国の著名人には、有名になる前やなった後に郵便局で働いたという人が意外と多い。顔ぶれも実に多彩で、歌手、作家、俳優、スポーツ選手、そして大統領までいる。

 エイブラハム・リンカーンはそうした一人だ。作家のリチャード・ライトや、オリンピック金メダリストの競泳選手シャーリー・ババショフ、ウォルト・ディズニー、歌手のジョン・プラインやブリタニー・ハワードも、米国の郵便局で働いたことがある。ノーベル文学賞を受賞したウィリアム・フォークナーにいたっては、勤務怠慢を理由に郵便局長をクビにされたという逸話が残る。

 建国以来、米国の郵便局は人々のコミュニケーションの橋渡しをする機能を果たしてきた。そこで働く人々も、仕事を通じて米国社会に対する理解を深めたのだ。

作家、歌手になった郵便局員

 現在の米郵政公社には、50万人近い正規職員がいる。郵便局での仕事が社会への入り口だった、生活の糧だったという作家やアーティストも少なくない。配達員や郵便物の仕分け係を見かけたら、その人は詩人としても知られるチャールズ・ブコウスキーだと考えてみるのもいいかもしれない。ブコウスキーは50歳で初めての長編小説を出版する直前まで、ロサンゼルスの郵便局で10年以上、配達員をしていた。彼が著した最初の長編小説のタイトルは『Post Office』(「ポスト・オフィス」幻冬舎)だった。

 黒人文学の先駆者として知られる作家のリチャード・ライト。彼は人種差別で黒人が就く仕事が制限されていた世代だが、当時も郵便局の門戸は広く開かれていた。ライトは自伝『Black Boy』(「ブラック・ボーイ―ある幼少期の記録」岩波書店)に、シカゴの郵便局の臨時局員になったとき、「自信がみなぎるのを感じた」と記している。そして、「70セントの時給を稼ぎ、毎夜満腹で眠ることができた」と書いている。1920年代後半に試験に合格すると、給料は上がり、夜は郵便局で仕事をし、昼は実験的小説を書くようになった。 (参考記事:「苦しみの歴史に衝撃、アフリカ系米国人博物館」

 その数十年後にシカゴにやってきたのが、若き日のバラク・オバマ元大統領だ。地域の問題のために住民を束ねて行動を起こす「コミュニティ・オーガナイザー」だった彼は、リチャード・ライトとこの街の栄光に思いをめぐらせた。そして、ライトが生きていた時代に、街角で彼に出くわすことまで想像した。1995年に出版した自伝『Dreams from My Father』(「マイ・ドリーム―バラク・オバマ自伝」ダイヤモンド社)には、「まだ本が世に出る前に、郵便を配達していたリチャード・ライトを見た」と書いている。ちなみに2009年、米国郵政公社はライトの記念切手を発行した。

 陸軍を退役して歌手になったジョン・プラインも、シカゴ郊外の郵便局で3年間、配達員をしていた。心に強く訴える曲を作ることができたのは、この時期に米国社会の機微に触れることができたからだ。プライン最後の曲となった『I Remember Everything』は、2020年8月17日、新型コロナウイルスで亡くなった17万3000人を超える米国人数人の写真とともに、民主党全国大会で流された。(プラインは、20年4月に新型コロナの感染に伴う合併症のため亡くなっている)。(参考記事:「米国の新型コロナ死者数、ベトナム戦争を上回る」

 若いころに配達員をしていたプラインは、配達を終えると、配達用のカートに子どもたちを乗せることもあった。手紙を心待ちにする介護施設の人々と毎日のように出会い、あいさつを交わした経験は『Hello In There』という曲に謳われている。評論家のロジャー・イーバート氏は、1970年に当時23歳だったプラインのライブ演奏を偶然目にして、こう賞賛した。「土曜日に24歳の誕生日を迎える若者が、これほどの共感力を持ち得るのかと驚嘆するばかりだった」

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