月は何からできていて、どのようにして形成されたのだろうか?
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 地球の唯一の衛星である月は、ずっと私たちとともにあった。地球の海で最初の生命が誕生したころどころか、地球が冷えて海ができる以前から、地球のまわりを何十億年も公転している。

 今は夜空で何事もないかのように輝く月。だが、その物語は驚くほど波乱に満ちている。

 月が形成されたのは、約45億年前のことだ。太陽系は誕生したばかりで、彗星や隕石、小惑星があちこちで衝突していた。そうした衝突の1つとして、地球と火星サイズの天体がぶつかったとき、熱で溶けた岩石が宇宙空間に飛び出し、その一部が集まって冷え固まり、月になったと考えられている。

 地球と異なり、月にはプレートの運動による地形の変化がなく、雨や風で岩石が風化することもない。おかげで、月には古代の特徴が多く残されており、太陽系と地球の誕生と進化を探る上で、最も有望な場所の1つとなっている。

 天文学者たちは長年にわたり、月のでこぼこの表面から、中心部にある高密度の鉄のコア(核)まで、この空気のない小さな天体を研究してきた。月は、人類がこれまでに足を踏み入れたことのある唯一の地球以外の天体であり、将来に再訪する可能性もある。

【動画】月は何からできていて、どのようにして形成されたのだろうか?
月を誕生させた天体の衝突、月の満ち欠けにもとづく初期の暦、半世紀前の有人月探査飛行について学ぼう。(解説は英語です)

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