牙のないゾウが増えている、原因は密猟

密猟地域では、牙のないメスの出生率が通常の約10倍に

2018.11.13
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ゴロンゴーザ国立公園の森林地帯にすむ牙のない成体の雌。その行動と習性の調査のため、首にはGPSが装着されている。(PHOTOGRAPH BY JEN GUYTON)
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 人間の影響によって近年増加した牙のないゾウたちはしかし、一見したところ健康そうで、うまく生き延びているようだと、プール氏は言う。研究者らは、牙なしというハンディキャップを持つゾウの割合が高いために、個々のゾウやコミュニティ全体の行動に変化が生まれているのではないかと考えている。たとえば、食べ物を見つけるために、以前より広い土地を巡るようになったかもしれない。そのため今後は、より広い縄張りを持つようになっているかどうかといったことを確認したいとしている。(参考記事:「ゾウの孤児院、変わるケニアの戦士たち 写真19点」

 ゾウの牙は日常生活のさまざまな場面で用いられる。水やミネラルを探すために地面を掘ったり、繊維の多い食物となる木の皮を剥いだり、オスがメスを巡って争ったりする。

牙がないのはなぜメスばかり?

 現在、ロング氏のチームは、牙のないゾウたちがどのように生活しているかについての調査を始めている。6月、彼らはゴロンゴーザにおいて、3つの異なる血統の群れに属するメスの成体6頭(半数は牙あり、半数は牙なし)の追跡を開始した。GPS付きの首輪の装着と、血液と糞のサンプルの回収はすでに行われており、追跡はこの先、数年間にわたって続けられる予定だ。(参考記事:「【動画】ゾウが死ぬとその巨体はどうなるのか」

 牙がないといった形質がどのように遺伝していくのかについては、正確なところはわかっていないと、米カリフォルニア大学ロサンゼルス校の進化生物学者シェーン・キャンベル=ステイトン氏は言う。たとえば牙なし現象は一見したところ、メスにばかり不釣り合いに多く起こっている。オスに牙がなければ、メスを巡る争いに勝てないからだという説明は筋が通っている。しかし、もしこの形質がX染色体とともに遺伝するなら、オスは常に母親からX染色体を受け継ぐのだから、牙なしのオスが多く生まれてこなければおかしい。「しかし現実はそうなっていません。牙なしのオスは、アフリカのゾウではごく少数です」と、キャンベル=ステイトン氏は言う。

 これにはジョイス・プール氏も同意しており、これまでのキャリアの中で牙のないオスを見たのはわずか3〜4回で、ゴロンゴーザには1頭もいないという。(参考記事:「鼻を失った赤ちゃんゾウ 生き延びられる?」

長く消えない痕跡

 牙なしのゾウの栄養摂取や行動を、牙ありの集団と正式に比較した調査はまだ行われていない。しかしスミット氏は、牙なしのゾウたちが「次善策」を使うところを目撃していると述べている。

「牙のないゾウが木の皮を食べるとき、鼻や、時には歯を使って皮を剥いでいるところを見たことがあります」。彼らはまた、他の個体からの無意識の手助けに頼っている可能性もあると、スミット氏は言う。牙なしのゾウたちはあるいは、皮を剥ぎやすい木や、他のゾウがすでに皮を剥ぎかけた木を選んで食べているのかもしれない。

【参考ギャラリー】ワイルドライフ写真家の珠玉の動物写真27点(写真クリックでギャラリーページへ)
ボツワナのチョベ国立公園で、月明かりの水飲み場にたたずむアフリカゾウたち。(PHOTOGRAPH BY FRANS LANTING, NAT GEO IMAGE COLLECTION)

 近年、中国と米国で象牙取引が禁止されたことは、牙への需要減少につながる可能性がある。ただし、ゾウが個体数を回復したり、再び牙を持つのにどのくらいの期間がかかるかについては、一概には言えない。たとえばアジアゾウの場合、長年、象牙のために狩りの対象になってきたことが、牙なしの個体が多い一因となっていると推測される。「アジアゾウのメスはそもそも牙を持っていませんし、オスにも牙がないものが多くいます」と、プール氏は言う。(参考記事:「動物大図鑑 アジアゾウ」

 研究者らは、過去に象牙目的の狩猟が行われてきた地域では、アフリカの場合と同じように、牙なしの割合が高いと指摘している。この事実が物語るのは、人間がこの地球最大の陸生哺乳類に長く消えない痕跡を残しているということだ。(参考記事:「日本で違法な象牙取引が横行、覆面調査でも確認」

文=DINA FINE MARON/訳=北村京子

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