米大統領を狙った猛毒リシンとは

2013.04.18
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リシンを含むトウゴマ(ヒマ)の種子。リシンは自然界でも極めつけの猛毒物質だ。

Photograph by Jim Richardson, National Geographic
 今月、アメリカのバラク・オバマ大統領(17日)とロジャー・ウィッカー上院議員(16日)に、リシンの付着した郵便物が送り付けられ、リシンという毒物に注目が集まっている。 リシンがニュースの見出しになったのは、これが初めてではない。1978年に、ブルガリアからイギリスに亡命したゲオルギー・マルコフ氏がロンドンで暗殺される事件が起こった。このとき犯人はマルコフ氏に近づいてきて、リシン入りの小さな弾丸を発射するよう改造した傘でいきなり突き刺した。

 リシンは天然に存在する毒物で、東アフリカからインドが原産とされるトウゴマ(学名Ricinus communis)の種子に含まれる。トウゴマは別名ヒマ(蓖麻)と呼ばれ、その種子から採った油は「ひまし油(蓖麻子油)」として古くから利用されてきた。

 毒物学のテキスト『キャサレット&ドール・トキシコロジー(Casarett & Doull's Toxicology)』によると、トウゴマの種子は幼児なら5~6粒で死亡することがあるという。成人の致死量は20粒とされているが、有毒のタンパク質は腸でほぼ分解されるため、トウゴマの種を飲み込んだ場合の死亡率は10%に満たない。

 では、今回の郵便物に付着していたような、バイオテロ目的で粉末などに加工したリシンの場合はどうだろうか。米国疾病予防管理センター(CDC)公衆衛生事前準備対応局の副局長で医学主任であるダン・ソーシン(Dan Sosin)博士は、「毒性が強いため、テロで懸念すべき物質の中でも死亡率は高い。しかし、吸入した場合と皮膚に触れた場合のデータは十分ではない」と話す。

 リシン入りの郵便物は、この摂取経路の点で、2001年にアメリカで5人を死亡させた炭疽菌入り郵便物と大きく異なる。「炭疽菌は胞子であり、感染する。トウゴマの種子に含まれる毒物は、炭疽菌ほど容易に体内に取り込まれない」とソーシン博士は指摘する。

 そのため、リシン入りの郵便物が、集配過程で介在する人に及ぼす危険性は低いと考えられると、ソーシン博士は付け加えた。「しかし危険性については現在FBIが調べている。このリシンの純度を検査しているのだ。まだ最終的なことは言えない」。

 リシンについて、CDCのサイトに掲載されている情報から、主な部分を紹介しよう。

◆リシンの毒性の強さは? 人体はどのように影響を受けるのか?

 リシンは、細胞が生存に必要なタンパク質を作ることを妨げる。それらのタンパク質が作れないと、細胞は死ぬ。それがやがて全身に害を及ぼし、場合によっては死をもたらす。リシンを摂取した人が身体に悪影響を被るかどうかは、大半の化学物質の場合と同じく、どの程度の量を摂取したか、どのくらいの時間摂取し続けたか、どのような経路で摂取したか(吸入か、経口か、注射か)により違ってくる。

◆リシン中毒の兆候と症状は?

 経口摂取の場合、初期症状は通常6~12時間以内に現れる。たいていは消化器系に影響し、吐き気、嘔吐、腹痛などが起こる。リシン中毒の症状は急速に進行することがあり、深刻な脱水症状や、腎臓、肝臓の障害が生じる。吸入した場合、初期症状は4~6時間という短時間で現れる。しかし深刻な症状は吸入後24時間経過してから現れることもある。この場合、初期症状は呼吸器系に現れる可能性が高く、呼吸困難、息切れ、胸苦しさ、咳などが見られる。リシン中毒で死亡に至るまでの時間は、摂取経路と摂取量により36~72時間である。

◆解毒剤は?

 解毒剤は存在しない。そのため、まず第一にリシンを摂取しないようにすることが最も重要となる。

◆リシンで死んだ人は多いのか?

 リシンを直接注入されて死亡した人が数人いる。トウゴマの種子を食べて中毒になる人もいるが、消化器系の中で種子から簡単にリシンが放出されることはないため、たいていは食べても中毒にまで至らない。またリシンは、注射や吸入に比べると、消化管を通じては吸収されにくい。

◆どのような検査で調べるのか?

 疑わしい物質のサンプルの検査や、人間の血液等の検査など、いくつかの方法がある。CDCの臨床検査即応体制ネットワーク(LRN)に属する公衆衛生検査施設は、環境中から採取したサンプルの簡易検査を行う。一部のLRN検査施設では、臨床的な尿サンプルに、リシン摂取の指標となるリシニンという物質が含まれるかどうかを調べる検査も実施できる。

Photograph by Jim Richardson, National Geographic

文=Cathy Newman

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