深海の最新写真10点、奇妙で神秘的なガラパゴス沖

深海生物研究の出発点となった熱水噴出孔に約40年ぶりに潜行

2015.07.24
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毛の生えた「足」と頭のてっぺんから伸びる触手を持つこの生物はスキッドワーム(Squid worm)といい、2007年にフィリピン沖で発見された。細かい毛で覆われた足を櫂のように使い、まるで水中を歩いているように見える。(参考記事:「驚きの新種環形動物、スキッドワーム」)(Photograph by Ocean Exploration Trust)
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 約40年前、ガラパゴス諸島の北東400キロの地点で海底探査を試みた科学者たちは、噴き上がる熱水、そびえ立つチムニー、そして奇怪な生物たちに仰天した。彼らが出くわしたのは、太陽光の一切届かない死の世界で生命を育てている熱水噴出孔だった。

 この発見は、地球上の生命に対する見方を一変させた。それまで、生命は太陽の光なしでは生きられないという前提の下に研究がなされていたのだ。

 海洋探検家で、噴出孔を発見した探査にも参加していたロバート・バラード氏はこのほど、ガラパゴス地溝帯と呼ばれるこの場所を再び訪ね、40年間の変化の様子を調べた。(参考記事:「深海生物の“世紀の発見”です!(動画あり)」

 熱水噴出孔は地下のマントルからの熱に左右されるため、生物のすみかとしては不安定だ。新たな噴火が起こって噴出孔が消えることもあれば、構造プレートの移動に伴って噴出孔が熱源から離れてしまうこともある。

 ナショナル ジオグラフィック協会付き探検家のバラード氏が、チームの仲間とガラパゴス地溝帯に到達したのは今年6月のことだ。1970年代に活発に活動していたチムニーは、その後の溶岩流で壊されていたことが分かった。近くに新しい噴出孔ができ、当時は別の場所でしか見られなかった生物が探査エリアのあちこちで見られた。

 ガラパゴス地溝帯周辺にはどんな光景が広がっているのか。冒頭のスキッドワームを含め、最新の写真10枚を見てみよう。

大きな口

Photograph by Ocean Exploration Trust
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 海底の枕状溶岩が崩れて、ぽっかりと口を開けている。枕のような形は、溶岩が冷たい海水の中へゆっくりと押し出されて急に冷やされるとできるもの。こうしたまるい溶岩が厚く重なって海嶺を覆っている。

母は強し

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 深海に生息するタコの一種。握るとピーと音が出るおもちゃみたいにも見えるが、メスの生き方は大変だ。現在、この種は動物界で抱卵期間の最長記録を保持している。ある母ダコは、卵が孵化するまで実に4年半にもわたって卵を守り続けたのだ。(参考記事:「4年5カ月、卵を抱き続けた深海のタコ」

噴き出す熱水

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 ミネラル分の豊富な水が、海底の割れ目から煙のように浸み出している。写真の白いカニもそうだが、一帯の生物は高熱に対応できる体になっているため、熱水が害をなすことはない。むしろ、低温の深海では噴出孔が生命にとってのオアシスとして機能している。(参考記事:「【動画】水深3800mの深海に奇妙な生物群集」

青い瞳の

Photograph by Ocean Exploration Trust
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 ガラパゴスの熱水噴出孔付近で見られる深海のタコ、ホクヨウイボダコ(学名:Graneledone boreopacifica)。濃い青色の目を、遠隔操作無人探査機(ROV)搭載のカメラがとらえた。タコの上にあるレーザー光による2つの赤い点は大きさ計測用。

ナマコもおだてりゃ

Photograph by Ocean Exploration Trust
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 ナマコは普通、海底に張り付いている。だが、この写真のナマコは違う。体を前後に曲げ、小さな扇形の器官を動かして泳ぐ。(参考記事:「大西洋深海の新種:“山に登る”ナマコ」

引き裂かれる海底

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 ガラパゴス諸島周辺の海底では、2つの構造プレートが互いにゆっくりと遠ざかっている。この一帯はガラパゴス地溝帯と呼ばれ、写真中央の割れ目もその一部。(参考記事:「謎の深海生物にさぐる宇宙生命の可能性」

海ミミズ?

Photograph by Ocean Exploration Trust
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 この生物はギボシムシ。英語で「ドングリミミズ(acorn worm)」と呼ばれるが、その名前と外見に反してミミズとの関連は薄い。むしろ魚類などの脊椎動物や、ヒトデと近い関係にある。(参考記事:「海底に適応、深海の新種ギボシムシ」

生きた化石

Photograph by Ocean Exploration Trust
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 左のひょろひょろとした生物はウミユリ、あるいはウミシダという。ウミユリはウニやヒトデの仲間で、5億5千万~2億5千万年前の古生代の海ではきわめてありふれた種だった。(参考記事:「ウミシダ、スコットランド海要調査」

去り際の1枚

Photograph by Ocean Exploration Trust
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 ガラパゴス地溝帯に広がる枕状溶岩の上を、深海魚が泳いでいく。この辺りの熱水噴出孔付近で数種の魚が見つかっており、ソコダラ科の一種とみられる写真の魚もその1つ。(参考記事:「好奇心旺盛な魚、ニュージー深海調査」

文=Jane J. Lee、写真=Sherry L. Brukbacher/訳=高野夏美

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